Benjamin Li

‘Ik heb zo’n honderd gerechten in Chinees-Indische restaurants gefotografeerd’

Waaraan kunnen we jouw werk herkennen? ,, De rode draad in mijn werk is cultuur, identiteit en sociaal gedrag. Ik ben momenteel vooral geïnteresseerd in de verschijningsvorm van Chinese gerechten die worden geserveerd in Chinees-Indische restaurants. De foto’s die ik daarvan maak vormen de basis van meerdere werken. Ik heb op dit moment zo’n honderd gerechten gefotografeerd in evenveel restaurants verspreid in Nederland. Over een aantal jaar hoop ik er een mooi boek van te kunnen maken.”

Hoe heb je dit project aangepakt? ,,In het begin fotografeerde ik gerechten die op de menukaart onder nummer 39 stonden, dit naar aanleiding van die uitspraak van Gordon tegen een deelnemer in Holland’s Got Talent een aantal jaren geleden. Al snel kwam ik erachter dat het nummer mij beperkte. Sommige gerechten die mij visueel spannender leken, waren bijvoorbeeld geen nummer 39. Ook had niet elk restaurant dat ik bezocht een numerieke indeling voor de menukaart. De numerieke indeling is met name handig voor de afhaalkaart. Bij bestellen is het dan makkelijker alleen het nummer op te noemen. Mijn werk is trouwens geen reactie op Gordon. Zijn uitspraak en de commotie daaromheen heeft me getriggerd, maar ik ben mijn eigen pad gaan volgen.’’

Hoe ga jij te werk? ,, Soms valt mij iets op en daar omheen ontstaat mijn werk. Ik ben bijvoorbeeld gefascineerd door online marktplaatsen en hoe mensen adverteren en communiceren. Ik heb in eerder werk een reeks foto’s gemaakt van allerlei meubels en objecten en daarvan nepadvertenties op Marktplaats gezet. Ik wilde onderzoeken hoe mensen zouden reageren op advertenties die echt lijken, maar waarin de foto’s bij goede inspectie iets raars zouden onthullen, namelijk mijn fysieke aanwezigheid in de kleuren van de achtergrond. Zouden ze het bijvoorbeeld opmerken of zijn alleen gefixeerd in het kopen van het object. Online winkelen vereist ander gedrag. Je kan in tegenstelling tot in een fysieke winkel, alleen je ogen gebruiken. Ik had dus verwacht dat meer mensen mij zouden zien. Uiteindelijk heb ik niks van wat ik in de advertentie aanbood verkocht, daar ging het ook niet om. Wel heb ik alle e-mails verzameld en er de publicatie ‘Te Koop Sprintello Racefiets’van gemaakt. Uiteraard heb ik alle privacy-gevoelige informatie verwijderd of geblindeerd.”

Foto Ivo van der Bent

Wat heb je met Leiden? ,,Voor mijn fotoproject heb ik in Leiden gegeten bij de Chinees-Indische restaurants Panda, New China City en Hong Kong. Bij Panda bijvoorbeeld werd een mihoen-gerecht op een vierkant bord met ronde randen geserveerd. Er lag een spiegelei op en aan de zijkant een wortelroos. Ik heb een voorkeur voor ovale borden, want die zijn makkelijker te fotograferen. Ik vraag altijd of ik het bord mag kopen.’’

Welke kunstenaar inspireert jou?,,Hans Eikelboom. Hij fotografeert mensen op straat en categoriseert ze naar aanleiding van visuele kenmerken en presenteert ze in een grid, bijvoorbeeld alle mensen met een rode jas of bolhoed. In dezelfde lijn waardeer ik ook heel erg het werk van Bernd en Hilla Becher, bekend van de zwart-wit foto’s van watertorens en mijnen.Ook Joachim Schmid vind ik goed. Zijn werk bestaat vooral uit found-photography waar hij vele publicaties van maakt. Found photography is een genre wat zich bezighoud met allerlei amateur fotomateriaal gevonden op markten en het internet, wat een nieuw leven gaat leiden. In Nederland is Erik Kessels een goed voorbeeld.”

Jouw werk is te zien in een voormalig all you can eat-restaurant. Wat zou je er bestellen? ,,Het liefst sla ik zo’n restaurant over. Ik bezoek enkel en alleen Chinees-Indische restaurants.”

Garnalen met Asperges (2019) - Foto Benjamin Li
Rozen van een Ui (2019) - Benjamin Li
Drie vlaggen als onderdeel van de tentoonstelling ‘Alle Macht aan de Kunst’ bij Omstand (Arnhem) - 2019
Steamed Pork Buns (2016) - Foto Benjamin Li
Rundvlees met Prei en Ui (2019) - Benjamin Li

In mijn werk houd ik me bezig met vormen van identiteit, cultuur en uitwisseling. Ik ben geïnteresseerd in (online) gedrag en de betekenis van beeld. In mijn huidige werk onderzoek ik de Chinees-Indische restaurant cultuur waarbij ik gerechten fotografeer en menukaarten verzamel.

www.benjaminli.nl

www.instagram.com/1000bl_